David Birney, ‘Bridget aime Bernie’ et ‘St. Acteur d’Ailleurs, mort à 83 ans

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David Birney, un acteur qui a connu un succès précoce à Broadway avant de décrocher le rôle principal dans “Bridget Loves Bernie”, une sitcom de 1972 qui serait l’une des émissions de télévision les plus controversées de son époque, est décédé vendredi de la maladie d’Alzheimer à son domicile à Santa Monica. Il avait 83 ans.

Sa mort a été rapportée au New York Times par sa compagne, Michèle Roberge.

Né à Washington, DC, et élevé à Cleveland, Birney avait étudié le théâtre à l’UCLA quand, en 1965, il a commencé à jouer dans des théâtres régionaux à travers le pays, notamment le Barter Theatre à Abingdon, en Virginie, et la Hartford Stage Company dans le Connecticut.

En 1967, il se produit dans une production du New York Shakespeare Festival de “A Comedy of Errors”, et en 1969, il fait ses débuts à Broadway en tant que Cleante dans “The Miser” de Molière. En tout, il est apparu dans sept productions de Broadway jusqu’en 1985, dont “The Good Woman of Setzuan” (1970), “The Playboy of the Western World” (1971), “An Enemy of the People” (1971), “Antigone” (1971), “Amadeus” (1980) et “Bienfaiteurs” (1985).

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David Birney et Meredith Baxter ont joué dans la sitcom de CBS

David Birney et Meredith Baxter ont joué dans la sitcom de CBS “Bridget Loves Bernie”, vers 1972.
(CBS via Getty Images)

Bien qu’il ait eu de petits rôles dans un certain nombre de séries télévisées à partir de la fin des années 1960, Birney a trouvé son rôle de signature dans l’éphémère “Bridget Loves Bernie”, une comédie de situation de CBS sur le mariage du chauffeur de taxi juif et de l’écrivain Bernie Steinberg, joué de Birney et l’institutrice catholique Bridget Fitzgerald, jouée par Meredith Baxter (les co-stars se marieraient dans la vraie vie après l’annulation de la série).

La série a été mise à l’honneur dans la célèbre programmation du samedi soir de CBS, après “All in the Family” et avant “The Mary Tyler Moore Show”. “Bridget Loves Bernie” est devenu un succès d’audience, se classant deuxième derrière “Maude” parmi les nouvelles émissions de la saison télévisée 1972-73 et la saison à égalité au cinquième rang parmi toutes les séries aux heures de grande écoute.

Mais le sujet de la comédie a été contesté par divers groupes juifs, qui ont critiqué à la fois ce qu’ils considéraient comme des stéréotypes juifs et l’apologie du mariage interreligieux par la série. Bien que CBS n’ait jamais admis avoir cédé aux protestations, “Bridget Loves Bernie” a été annulé après sa première saison.

Birney a suivi la série avec divers téléfilms et spots invités de série, faisant son plus grand succès ultérieur en tant que John Quincy Adams dans la série de 1976 “The Adams Chronicles”. Cette année-là également, il a joué dans une adaptation télévisée de courte durée du film “Serpico” de 1973.

Annie Cavanero et David Birney dans 'St.  Ailleurs'.

Annie Cavanero et David Birney dans ‘St. Ailleurs’.
(Jack Hamilton/Banque de photos NBCU/NBCUniversal via Getty Images)

D’autres crédits télévisés incluent des apparitions tout au long des années 70 et 80 dans des séries telles que “Family” et “The Love Boat” et la mini-série de “Valley of the Dolls” de Jacqueline Susann.

Son rôle post-Bernie le plus médiatisé est venu en 1982, alors qu’il était un membre régulier de la distribution lors de la première saison de “St. Elsewhere” de NBC. Il a quitté la série après une saison pour apparaître dans “Amadeus” à Broadway.

La carrière télévisuelle de Birney s’est poursuivie dans les années 1980 (“Glitter”, “Seal Morning”) et 90 (“Murder, She Wrote”, “Live Shot”, “Star Trek: Deep Space Nine”). Son dernier crédit télévisé était une apparition en 2007 dans « Sans trace ». Il a également continué à travailler dans le théâtre régional, notamment dans une pièce de théâtre, “The Diaries of Adam and Eve”, qu’il a adaptée des nouvelles de Mark Twain.

David Birney pendant le tournage du téléfilm

David Birney lors du tournage du téléfilm “Le Complot du Renard”.
(François Pugnet/Sygma via Getty Images)

L’une de ses co-vedettes dans une production de la pièce Twain en 1989 était Baxter. En 2011, Baxter a écrit dans ses mémoires “Untied: A Memoir of Family, Fame and Floundering” que Birney avait été violent pendant leur mariage, une accusation qu’il a niée dans une longue déclaration publique, qualifiant les affirmations de Baxter de “conte de fées”.

En plus de Roberge, Birney laisse dans le deuil ses filles Kate et Mollie, son fils Peter (tous trois de son mariage avec Baxter), une belle-fille, un beau-fils et une autre famille élargie.

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