« En travaillant le cuir, je raconte des histoires de ma communauté » : l’artiste Madhukar Mucharla

Pour l’artiste Madhukar Mucharla, le voyage a été ardu de Nandiwanaparthy, un village près d’Hyderabad, au India Art Fair (IAF) à Delhi, qui s’est terminée le 3 mai. Juste à l’entrée, près de ses tentes flexibles au NSIC Ground à Okhla, on pouvait le voir interagir avec des visiteurs curieux désireux de discuter de son portrait BR Ambedkar exposé. Le buste en cuir plus grand que nature a démontré le talent de l’artiste – ses nombreuses pièces ont été soigneusement cousues ensemble. Le médium et la représentation sont également influencés par ses antécédents et la discrimination à laquelle il a été confronté en tant que Dalits.

“Même pendant mes années d’étudiant, plusieurs personnes ne voulaient pas communiquer avec moi après avoir connu mon parcours. A cette époque, certains galeristes aussi ne voulaient pas exposer mes oeuvres puisque le cuir sentirait », dit Mucharla, 27 ans.

Présenté par la Kochi Biennale Foundation à l’IAF, l’artiste a déclaré que son Ambedkar pièce – présentée dans la section Biennale des étudiants de la Biennale de Kochi Muziris en 2018 – lui est chère. “Tout le monde connaît Ambedkar comme le père de la Constitution indienne, qui s’est battu pour les droits de la caste inférieure. Le travail du cuir, quant à lui, est traditionnellement associé aux castes inférieures », explique Mucharla, qui tente de réunir les deux comme une voix puissante contre caste hiérarchies.

C’est dans cet objectif qu’il aspirait à se lancer dans l’art. Depuis son enfance, il essayait souvent de comprendre la dynamique inter-castes. Regarder et aider son père à fabriquer des tambours en cuir et chaussure à Nandiwanaparthy, il espérait que les inégalités cesseraient un jour. «Les choses peuvent sembler aller mieux, mais tout n’est pas bon. Même pendant la pandémie, les castes inférieures ont souffert. d’entre eux, qui travaillent comme journaliers dans les villes, sont retournés dans leurs différents villages et n’ont eu aucun moyen de subsistance pendant des mois », explique Mucharla. Il a assemblé leur situation difficile dans une autre série en cuir qui montre des gens qui marchent avec des charges sur la tête, également symboliques du fardeau qu’ils portent.

C’est alors qu’il poursuivait ses études de maîtrise à l’Université d’architecture et des beaux-arts Jawaharlal Nehru à Hyderabad que Mucharla a commencé à utiliser le cuir dans son travail. “Auparavant, je faisais des dessins, de l’huile sur toile, mais quelque chose m’a attiré vers le cuir”, dit-il. Expérimenter d’abord avec autoportraits, Mucharla a ensuite déménagé pour faire des portraits de dirigeants bien connus tels que Ambedkar et Jyotirao Phule. “Quand j’ai étudié la matière, j’ai réalisé à quel point elle avait des tonalités de peau”, ajoute Mucharla. Chaque travail peut prendre des mois, car il dessine d’abord un croquis sur le sol, puis assemble les œuvres, après avoir vu à quoi elles ressembleraient debout au sommet d’une échelle.

Bien que plusieurs connotations dans les œuvres de Mucharla soient directes, il existe également de nombreuses couches. Pour une installation intitulée ‘101 kobbari kayalu (noix de coco) ‘, il a parcouru Nandiwanaparthy et ses régions voisines pour collecter des affiches politiques afin de créer de la pâte à papier pour le noyau blanc et l’a recouvert de cuir à l’extérieur. “Les politiciens disent qu’ils briseront 101 noix de coco devant Dieu s’ils arrivent au pouvoir, mais pour les pauvres, quel que soit le vainqueur, leur sort est le même. Suite, noix de coco est un symbole de pureté et je l’utilise avec du cuir, qui est considéré comme impur », dit-il. Dans une autre installation, il a utilisé les mêmes affiches pour concevoir des outils et des ustensiles dans les maisons des travailleurs migrants dalits, illustrant leurs souffrances pendant la pandémie. Leurs misères économiques ont également fait l’objet de l’œuvre intitulée Victorian Era, avec le portrait de La reine victoria sur un tambour en cuir. L’artiste raconte que les tambours étaient autrefois utilisés dans les villages par la communauté Madiga. Dans une autre œuvre, il déchire le tambour par le milieu puis le recoud pour dépeindre la douleur de la communauté dalit.

Les croyances religieuses étant au cœur des hiérarchies de caste, Mucharla a également des divinités comme protagonistes. Dans le cadre de la série intitulée “Plight in Pandemic Times”, il a montré les déesses Mallanna et Renuka Yellamma, toutes deux vénérées par les Dalits. Il y a aussi la déesse Lakshmi, cousue en cuir.

De retour dans son village, la discrimination de caste existe peut-être encore, mais sa famille est ravie que Mucharla laisse sa marque dans le monde de l’art. « En travaillant le cuir, je m’explore et je raconte les histoires de ma communauté », dit-il. Montrant la pantoufle cousue à la main qu’il porte, il ajoute : “C’est notre métier à la maison, un métier de caste.”

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