Gli economisti mostrano che il commercio internazionale può peggiorare la disuguaglianza di reddito

Gli economisti del MIT che studiano i dati sul reddito individuale in Ecuador hanno scoperto che il commercio internazionale genera guadagni di reddito che sono circa il 7% maggiori per quelli al 90° percentile di reddito, rispetto a quelli del reddito medio, e fino all’11% in più per il percentile di reddito più alto. Credito: notizie del MIT

Utilizzando l’Ecuador come caso di studio, gli economisti mostrano che il commercio internazionale allarga il divario di reddito nei singoli paesi.

Il commercio internazionale intensifica la disuguaglianza di reddito interno, almeno in alcune circostanze, secondo un nuovo studio empirico che due[{” attribute=””>MIT economists helped co-author.

The research, focusing on Ecuador as a case study, digs into individual-level income data while examining in close detail the connections between Ecuador’s economy and international trade. The study finds that trade generates income gains that are about 7 percent greater for those at the 90th income percentile, compared to those of median income, and up to 11 percent greater for the top percentile of income in Ecuador.

“Earnings inequality is higher in Ecuador than it would be in the absence of trade.”

“Trade in Ecuador tends to be something that is good for the richest, relative to the middle class,” says Dave Donaldson, a professor in the MIT Department of Economics and co-author of a published paper detailing the findings. “It’s pretty neutral in terms of the middle class relative to the poorest. The [largest benefits] si trovano sia tra coloro che hanno fondato imprese, sia tra coloro che sono benestanti e lavorano come dipendenti. Quindi, è sia un effetto di lavoro che di capitale al vertice”.

Lo studio identifica anche le dinamiche che generano questo risultato. Le esportazioni ecuadoriane, principalmente materie prime e materie prime, tendono ad aiutare la classe media o le persone meno abbienti, mentre le attività di importazione del paese generalmente aiutano i già benestanti e, nel complesso, l’importazione ha un effetto maggiore.

“C’è una corsa di cavalli tra il canale di esportazione e il canale di importazione”, afferma Arnaud Costinot, anche lui professore al Dipartimento di Economia del MIT e coautore dell’articolo. “In definitiva, ciò che è quantitativamente più importante nei dati, nel caso dell’Ecuador, è il canale di importazione”.

Il documento, “Importazioni, esportazioni e disuguaglianza di guadagni: misure di esposizione e stime di incidenza”, appare online nel Giornale trimestrale di economia. Gli autori sono Rodrigo Adao, professore associato al[{” attribute=””>University of Chicago Booth School of Business; Paul Carillo, a professor of economics and international affairs at George Washington University; Costinot, who is also associate head of MIT’s Department of Economics; Donaldson; and Dina Pomeranz, an assistant professor of economics at the University of Zurich.

Commodities out, machinery in

The effect of international trade on a nation’s income distribution is hard to pinpoint. Economists cannot, after all, devise a country-size experiment and study the same nation, both with and without trade involvement, to see if differences emerge.

As an alternate strategy, the scholars developed an unusually detailed reconstruction of trade-related economic activity in Ecuador. For the period from 2009 to 2015, they examined revenue from 1.5 million firms with a tax ID, and income for 2.9 million founders and employees of those firms. The scholars collected revenue data, payments to labor, and divided up individual income data according to three levels of education (ending before high school, high school graduates, and college graduates) across all 24 provinces in Ecuador.

Digging further, the research team compiled customs records, VAT (Value-Added Tax) data on purchases, and domestic firm-to-firm trade data, to develop a broad and detailed picture of the value of imports and exports, as well as business transactions that occurred domestically but were related to international trade.

Overall, oil accounted for 54 percent of Ecuador’s exports in the period from 2009 to 2011, followed by fruits (11 percent), seafood products (10 percent), and flowers (4 percent). But Ecuador’s imports are mostly manufactured products, including machinery (21 percent of imports), chemicals (14 percent), and vehicles (13 percent).

This composition of imports and exports — commodities out, manufactured goods in — turns out to be crucial to the relationship between trade and greater income inequality in Ecuador. Firms that employ well-educated, better-paid individuals also tend to be the ones benefitting from trade more because it allows their firms to buy manufactured goods more cheaply and flourish, in turn bolstering demand for more extensively educated workers.

“It’s all about whether trade increases demand for your services,” Costinot says.

“The thing that is happening in Ecuador is that the richest individuals tend to be employed by firms that directly import a lot, or tend to be employed by firms that are buying a lot of goods from other Ecuadorian firms that import a lot. Getting access to these imported inputs lowers their costs and increases demand for the services of their workers.”

For this reason, ultimately, “earnings inequality is higher in Ecuador than it would be in the absence of trade,” as the paper states.

Reconsidering trade ideas

As Costinot and Donaldson observe, this core finding runs counter what some portions of established trade theory would expect. For instance, some earlier theories would anticipate that opening up Ecuador to trade would bolster the country’s relatively larger portion of lower-skilled workers.

“It’s not what a standard theory would have predicted,” Costinot says. “A standard theory would be one where [because] L’Ecuador ha [a] relativamente scarsità, rispetto a un paese come gli Stati Uniti, di lavoratori qualificati, non lavoratori non qualificati, poiché l’Ecuador si rivolge al commercio, i lavoratori poco qualificati dovrebbero essere quelli che ne traggono vantaggio relativamente di più. Abbiamo trovato il contrario”.

Inoltre, osserva Donaldson, alcune teorie commerciali incorporano l’idea di “sostituzione perfetta”, che come merci verranno scambiate tra i paesi, con conseguente parità di salari. Ma non in Ecuador, almeno.

“Questa è l’idea che si potrebbe avere un paese che produce un bene e altri paesi che producono un bene identico, e una ‘perfetta sostituzione’ tra i paesi creerebbe una forte pressione per equalizzare i salari nei due paesi”, afferma Donaldson. “Poiché entrambi stanno facendo lo stesso bene allo stesso modo, non possono pagare i loro lavoratori in modo diverso”. Tuttavia, aggiunge, mentre “i primi pensatori [economists] non pensava che fosse letteralmente vero, è ancora una questione di quanto sia forte quella forza. I nostri risultati suggeriscono che la forza è piuttosto debole”.

Costinot e Donaldson riconoscono che il loro studio deve tenere conto di una varietà di complessità. Ad esempio, notano, circa la metà dell’economia dell’Ecuador è informale e non può essere misurata utilizzando documenti ufficiali. Inoltre, gli “shock” globali possono influenzare i modelli commerciali in un determinato paese in un dato momento, cosa che vengono testati e incorporati nello studio attuale.

E mentre i modelli commerciali possono anche cambiare più gradualmente, i dati del periodo 2009-2015 sono abbastanza stabili da suggerire che i ricercatori hanno identificato una tendenza chiara e in corso in Ecuador.

“Le persone non cambiano lavoro molto spesso e la distribuzione del reddito non cambia molto”, afferma Donaldson. “Ci siamo assicurati di verificarlo: all’interno del campione, la stabilità è molto alta”.

Un modello globale?

Lo studio solleva naturalmente anche la questione se si possano trovare risultati simili in altri paesi. Nel documento, gli autori elencano molti altri paesi a cui potrebbero essere applicati i loro metodi.

“L’Ecuador è decisamente molto diverso dagli Stati Uniti, ma non è molto diverso da molti paesi a reddito medio che esportano principalmente merci in cambio di manufatti”, afferma Costinot. Donaldson, dal canto suo, sta già lavorando a un progetto simile in Cile.

“Quel modello di partecipazione [in global trade] è importante e l’esportazione potrebbe essere molto diversa da un paese all’altro”, afferma Donaldson. “Ma sarebbe molto facile saperlo, se trovassi solo i dati.”

Riferimento: “Importazioni, esportazioni e disuguaglianza di guadagni: misure di esposizione e stime di incidenza” di Rodrigo Adão, Paul Carrillo, Arnaud Costinot, Dave Donaldson e Dina Pomeranz, 2 marzo 2022, Il giornale trimestrale di economia.
DOI: 10.1093/qje/qjac012

Il supporto per la ricerca è stato fornito, in parte, dalla National Science Foundation degli Stati Uniti, dal Center for Economic Policy Research, dal Dipartimento per lo sviluppo internazionale del Regno Unito e dal Consiglio europeo della ricerca.

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