Il college nel metaverso è qui. La scuola superiore è pronta?

Un professore raggiunge la cavità toracica di un cadavere nel laboratorio per cadaveri della Fisk University, estrae un cuore umano e lo porge a uno studente. Lo studente sente il peso del cuore nelle sue mani e lo gira per esaminarlo. Quindi, poiché questo laboratorio esiste nella realtà virtuale, lo studente ingrandisce l’organo fino a raggiungere un’altezza di 8 piedi. L’intera classe entra nel cuore, dove vede e tocca le pareti del ventricolo. Questo cuore sembra più malato di un altro cuore che hanno esaminato in precedenza, forse il risultato di decisioni sulla salute che l'”umano” aveva preso in vita.

Segue una discussione in classe, proprio lì dentro una valvola aortica jumbo. Quando concordano collettivamente sulla diagnosi corretta, sentono l’impatto dei loro pugni celebrativi.

Questo autunno, gli studenti di 10 università, tra cui il Morehouse College e la California State University, parteciperanno a metaversità, un insieme di “metaverso” e “università”, come quella frequentata dagli studenti Fisk. Una metaversity è una piattaforma di realtà virtuale immersiva in cui docenti e studenti a distanza indossano cuffie VR e si incontrano in modo sincrono come farebbero in un campus fisico. (In alcuni casi, il campus virtuale è una replica digitale dell’istituto in cui sono iscritti. In altri casi, la tecnologia viene distribuita in classi faccia a faccia.) Nelle “aule” del metaverso, gli studenti possono imparare la storia mentre ” viaggiando” sulla Underground Railroad “armato” con la pistola di Harriet Tubman. Oppure possono conoscere la letteratura mentre sono “seduti” sul banco del giudice nell’aula che era al centro di Uccidere un Mockingbird.

Le università che consegneranno programmi nel metaverso questo autunno fanno parte di una tendenza in crescita ed-tech che promette di ampliare la portata delle scuole superiori. I sostenitori di Metaversity affermano che la realtà virtuale aumenta il coinvolgimento, i risultati e la soddisfazione degli studenti. Ma alcuni studiosi temono che le società private che concedono in licenza la tecnologia possano dare la priorità ai loro profitti rispetto alla libertà accademica, sfruttare i dati degli studenti o riprodurre narrazioni possibilmente distorte in un formato coinvolgente che diventa la rappresentazione degli eventi degli studenti.

“L’apprendimento prende vita in modi mai possibili prima”, ha affermato Steve Grubbs, CEO di VictoryXR, una società privata fondata nel 2016 che fornisce la tecnologia. “Ciò crea una maggiore conservazione delle informazioni apprese”.

Il Morehouse College di Atlanta, dove un programma pilota sulla metaversità lanciato nel 2021, dispone di dati a sostegno di tale affermazione. Ma il rendimento degli studenti è solo una considerazione tra le tante.

“Il modo in cui aziende come Google e Facebook sfruttano i dati delle persone… dovrebbe almeno sollevare alcune domande sul fatto che andrà tutto liscio”, ha affermato Nir Eisikovits, professore di filosofia e direttore fondatore dell’Applied Ethics Center presso l’Università del Massachusetts a Boston.

Molti dei problemi sono risolvibili se si allineano le migliori pratiche educative, gli incentivi commerciali e le volontà politiche. Altri aspetti del dibattito, ad esempio se un’esperienza universitaria di realtà virtuale sia fondamentalmente sociale o antisociale, sono più filosofici. Ad ogni modo, gli studenti che cercano opzioni flessibili possono trovare nelle metaversita un irresistibile miglioramento rispetto a schermi bidimensionali remoti che a volte inducono “affaticamento da zoom”. E il college VR, che è già qui, sembra pronto per una crescita enorme, anche se i primi utenti cercano in tempo reale soluzioni a preoccupazioni urgenti su potenziali insidie.

La nascita delle metaversita

A dire il vero, molti leader nello spazio della metaversità hanno solide motivazioni. Grubbs è un ragazzo affabile che una volta ha servito come presidente della Commissione per l’istruzione della Camera nella Camera dei rappresentanti dell’Iowa. Il suo lavoro educativo è stato ispirato, in parte, dal padre insegnante.

“Ho sempre avuto interesse a vedere come possiamo migliorare l’istruzione”, ha detto Grubbs.

Quando ha provato per la prima volta un rudimentale visore VR nel 2015, era entusiasta delle possibilità. “Mentre la maggior parte delle persone ha iniziato a dedicarsi ai giochi, io ho proseguito la scuola”, ha detto.

Successivamente ha allestito la sede della sua azienda nell’edificio della sua ex scuola elementare. (Il suo ufficio è l’ex sala degli insegnanti.) Ha immaginato un futuro in cui la realtà virtuale giovasse all’istruzione.

Allo stesso modo, gli amministratori e i docenti del Morehouse College si sono trovati insoddisfatti delle opzioni di apprendimento a distanza all’inizio della pandemia e hanno chiesto aiuto a Grubbs. Subito dopo, nel febbraio 2021, Morehouse ha pilotato una metaversità proof-of-concept con corsi di realtà virtuale in storia del mondo, biologia e chimica.

La classe di storia mondiale della realtà virtuale ha registrato un aumento del 10 percento della media dei voti degli studenti rispetto ai voti della stessa classe insegnati contemporaneamente tramite Zoom e insegnati faccia a faccia l’anno precedente. Il college ha anche raccolto dati empirici nelle sue altre classi di realtà virtuale che hanno mostrato un aumento complessivo della soddisfazione, del coinvolgimento e dei risultati degli studenti rispetto ai formati tradizionali e online.

“I miei studenti sono più ricettivi all’apprendimento di argomenti difficili da comprendere”, ha affermato Muhsinah Morris, professore di chimica e direttore del programma metaverse presso Morehouse. “Non puoi vedere le molecole, ma nella mia classe di realtà virtuale dove ho insegnato chimica inorganica avanzata, puoi. Puoi effettivamente costruire rappresentazioni tridimensionali di molecole … L’apprendimento tende ad avvenire più velocemente. Passano alla situazione reale più velocemente”.

Un’esperienza studentesca sociale o antisociale

Uno studente che segue alcuni corsi universitari o un’intera laurea nel metaverso sta affinando le abilità sociali e imparando insieme ai propri coetanei, almeno secondo alcuni.

“Anche se sei uno studente a distanza, puoi essere di nuovo in classe con il tuo professore e altri studenti, suddividendo in piccoli gruppi, lavorando su progetti, parlando, ridendo e imparando nel modo in cui la maggior parte delle persone impara meglio, cinesteticamente”, ha detto Grubbs . “È un’esperienza drammaticamente sociale”.

Tale interazione può essere significativa, secondo Morris. “È quasi come dare loro uno stage oltre a dare loro la teoria”.

Ma altri sono preoccupati che gli studenti della metaversità siano tagliati fuori dalla società.

“Questo crea un’intera infrastruttura di persone che non stanno insieme effettivamente, fisicamente”, ha detto Eisikovits. “E sarà molto più irresistibile di Zoom.”

Nonostante alcune riserve, Eisikovits ha riconosciuto che l’attuale versione bidimensionale dell’istruzione online è stata un’esperienza deludente per docenti e studenti.

“Nella misura in cui l’istruzione online, che ci piaccia o no, è una realtà in crescita, questo ha il potenziale per migliorarla con un’esperienza più coinvolgente”, ha affermato.

Costruire l’aereo della metaversità mentre lo si vola

Gli inizi di Google offrono un avvertimento per coloro che entrano nello spazio della metaversità. I fondatori di Google hanno cercato di rendere le informazioni accessibili, un obiettivo nobile. Ma alla fine avevano bisogno di soldi per raggiungere questo obiettivo. Alla fine hanno sviluppato un modello di business in cui forniscono il loro prodotto gratuitamente ai consumatori generando entrate raccogliendo e vendendo i dati degli utenti. Allo stesso modo, alcune società di ed-tech, tra cui CourseHero, hanno utilizzato modelli in cui offrono agli studenti l’accesso gratuito ai loro prodotti in cambio dei loro dati personali. Alcuni studiosi temono che gli studenti non abbiano l’alfabetizzazione dei dati o l’esperienza per capire perché questo potrebbe essere problematico.

“Se puoi monetizzare quanto tempo dedico a un video di YouTube o se puoi monetizzare la tua ricerca su Google, immagina come potresti monetizzare le tue risposte biometriche agli stimoli che hai visualizzato nella realtà virtuale”, ha detto Eisikovits. I dati VR potrebbero includere, ad esempio, il grado di dilatazione delle pupille dell’utente durante la visualizzazione di un prodotto, indicando eventualmente una preferenza per quel prodotto.

“Si tratta di dati più ricchi che possono essere monetizzati in modi preoccupanti e stiamo potenzialmente per darne accesso a società che non sono principalmente interessate alla promozione della conoscenza”, ha affermato.

Anche la libertà accademica potrebbe risentirne se un’azienda che fornisce VR per le università dovesse dare la priorità ai suoi profitti.

“Vogliamo creare una piattaforma in cui tutte le opinioni accademiche possano essere ascoltate”, ha detto Grubbs di VictoryXR. “Se fossi un professore o un’università, vorrei sapere che la leadership dell’azienda ha un forte pregiudizio verso la libertà accademica”.

Ma alcune società a scopo di lucro hanno precedenti problematici quando la libertà accademica sembra minacciare i loro profitti. Ricordiamo, ad esempio, quando Zoom ha cancellato controversi eventi online organizzati da college e università. La fiducia nel “forte pregiudizio” di un’azienda nei confronti della libertà accademica può essere insufficiente per garantire tale libertà.

“Le pressioni del mercato sono tali che la fiducia è un fattore irrilevante nella relazione”, ha affermato Eisikovits. “Le persone che si fidavano di Facebook e di Google non sono molto contente di averlo fatto.”

Un’altra preoccupazione è che gli esseri umani saranno in definitiva responsabili della rappresentazione della storia, della scienza, dell’arte e di altre materie nei corsi di metaversità. Ciò significa che i pregiudizi presenti nel mondo reale possono trasferirsi nel mondo virtuale. Forse lo stesso si potrebbe dire dei libri di storia, letteratura e arte nei curricula tradizionali. Ma coloro che creano programmi di VR per le scuole possono avere una maggiore responsabilità. Eisikovits cita la differenza tra l’apprendimento della storia dai libri rispetto a un film potente su un evento storico.

“Il film, in qualche modo, sarà la rappresentazione ideale nella tua immaginazione”, ha detto Eisikovits. La realtà virtuale, ha osservato, offre un’esperienza ancora più viscerale di un film.

Inoltre, nel metaverso, le persone sono rappresentate, in modo accurato o impreciso, con avatar. Quando Morehouse ha lanciato per la prima volta la sua metaversità, un professore inizialmente non si è unito allo sforzo preoccupato che gli avatar rappresentassero male gli studenti e i docenti dell’istituto storicamente nero, secondo Morris.

“La rappresentazione è importante a causa dei ricordi che crei”, ha detto Morris. “Sei ancora una persona dietro quell’avatar.”

Ha detto che VictoryXR da allora ha migliorato gli avatar abbastanza che il professore esitante da allora si è unito al progetto. Detto questo, Morris ha indicato che gli avatar hanno ancora bisogno di miglioramenti.

Alcuni di questi problemi possono essere risolvibili, anche tra diversi incentivi accademici e aziendali. Ad esempio, le pressioni del mercato in passato hanno spinto le aziende ad affrontare i pregiudizi algoritmici nei loro prodotti. Ma chiunque entri nello spazio del metaverso dovrebbe essere consapevole della serie di preoccupazioni.

Il mercato Metaversity oggi e andare avanti

Di fronte al calo delle iscrizioni degli studenti tradizionali, i college e le università stanno corteggiando studenti non tradizionali, compresi quelli con importanti responsabilità lavorative e familiari che necessitano di opzioni flessibili. Molti di questi studenti possono valutare un’opzione remota tridimensionale che sembra migliorare rispetto alle precedenti opzioni remote su schermi bidimensionali. Gli studenti tradizionali possono anche apprezzare l’esperienza immersiva della realtà virtuale che rende vivo l’apprendimento.

Oltre a Morehouse e Fisk, VictoryXR ha già lanciato metaversities presso la University of Kansas School of Nursing, la New Mexico State University, la South Dakota State University, la Florida A&M University, la West Virginia University, l’University of Maryland Global Campus, il Southwestern Oregon Community College , Alabama A&M University e California State University, Dominguez Hills.

«Ne abbiamo altri sei [metaversities] che probabilmente annunceremo in agosto o settembre e almeno 50 che stanno conversando”, ha detto Grubbs.

Le università interessate ad avviare i propri corsi o programmi nel metaverso potrebbero trovare la rampa di lancio finanziaria – tra $ 20.000 e $ 100.000 da lanciare, secondo Grubbs – a portata di mano, soprattutto considerando il potenziale per attrarre una nuova fascia demografica di studenti. (L’estremità inferiore di tale fascia di prezzo offre licenze di prodotto per un campus generico ma non per un campus gemello digitale.) I docenti hanno bisogno di formazione per fornire corsi di realtà virtuale, che richiede tempo e fatica. I campus che hanno fornito questa formazione, tuttavia, hanno brulicato di entusiasmo e hanno attirato l’attenzione dei media mentre si diffondeva la voce sulla nuova tecnologia.

Per ora, un piccolo numero di metaversità è essenzialmente in esecuzione come programmi pilota. Il potenziale per raggiungere più studenti e diversi, fornire risultati interessanti per gli studenti e generare nuovi flussi di entrate potrebbe rivelarsi un’esca irresistibile per le università.

L’opportunità di mercato del metaverso in tutti i settori potrebbe essere di trilioni di dollari, secondo un rapporto McKinsey. Come i leader nei settori dell’assistenza sanitaria, della finanza e degli affari che entrano nel metaverso, i leader dell’istruzione dovranno affrontare, in tempo reale, qualsiasi potenziale divario etico tra principio e pratica.

“Non penso [VR college] finirà solo come supplemento”, ha detto Eisikovits. “Penso che l’istruzione nel campus sarà il supplemento”.

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