Il paradosso delle sanzioni 5G di Washington

Autori: Hosuk Lee-Makiyama, ECIPE e Robin Baker, LSE

Sanzioni ed embarghi sono strumenti politici precari che possono portare a conseguenze involontarie senza un’attenta pianificazione, pianificazione e coordinamento. In assenza di un’applicazione mirata, i tentativi di Washington di rompere il dominio cinese del 5G potrebbero aver aiutato Pechino a rafforzare la sua presa sul settore. Nel frattempo, le agenzie governative statunitensi stanno promuovendo tecnologie alternative che hanno aperto una porta sul retro per l’ingresso di entità sanzionate nel mercato statunitense.

Le amministrazioni consecutive degli Stati Uniti hanno espresso preoccupazione per artisti del calibro di Huawei e ZTE, in particolare per il loro obbligo di condurre la sorveglianza per conto delle autorità cinesi ai sensi della legge sulla sicurezza nazionale del paese. Il governo degli Stati Uniti ha scatenato una serie di sanzioni, non ultimo per frenare i successi commerciali della Cina nei mercati 5G europei e asiatici.

Huawei, il fornitore di apparecchiature di rete di maggior successo in Cina, è stato soggetto a tutto il peso delle sanzioni statunitensi. Sembra irrilevante che il conglomerato quasi privato abbia molti meno legami con l’esercito o il partito al governo cinese rispetto a società statali come ZTE.

Il National Defense Authorization Act (NDAA) degli Stati Uniti ha codificato un divieto informale alle unità radio Huawei nelle reti statunitensi. Ancora più importante, tuttavia, il Dipartimento del Commercio degli Stati Uniti ha designato Huawei nella sua “Elenco di entità” di società soggette a embargo nel maggio 2019.

Questa designazione continua a vietare a tutte le aziende statunitensi e alle loro affiliate di fornire a Huawei beni, servizi e proprietà intellettuale senza una deroga emessa dal governo. A Huawei è stato impedito di acquistare componenti vitali, come chipset e software di virtualizzazione, da fornitori statunitensi.

Al contrario, ZTE – il venditore di proprietà statale meno riuscito e sedicente con legami militari – ha evitato il peso delle sanzioni statunitensi. ZTE e altre imprese statali con legami più forti con Pechino sono sfuggite alla Entity List dopo che il governo cinese ha negoziato con Washington per loro conto. Il Tesoro degli Stati Uniti non considera ZTE una “Compagnia militare cinese”, nonostante il venditore sia aperto sui suoi legami con l’Esercito popolare di liberazione. Di conseguenza, ZTE continua a godere di un accesso illimitato alla tecnologia, ai fornitori e ai mercati finanziari statunitensi.

Osservando le conseguenze, va riconosciuto che l’NDAA non ha praticamente avuto alcun effetto sulla sicurezza attuale o futura delle reti mobili statunitensi. La legislazione è limitata a cinque aziende tecnologiche cinesi ed entrambi i fornitori di reti mobili che copre sono stati di fatto banditi da un rapporto del Comitato di intelligence della Camera degli Stati Uniti nel 2012.

Altrove, l’applicazione incoerente e contraddittoria delle sanzioni ha portato ad alcuni risultati di mercato paradossali. Huawei si sta ora sempre più collegando al suo mercato interno, dove gli operatori statali assegnano il 90% delle gare ad aziende nazionali.

A parte la sua divisione carrier, il business dei dispositivi consumer di Huawei è stato particolarmente influenzato dalla sua designazione Entity List. Con un accesso limitato ai chipset ad alta densità e all’ecosistema Android, il gigante della tecnologia è stato costretto a cedere il suo marchio di smartphone, Honor, agli acquirenti sostenuti dallo stato nel settembre 2021.

I fondi statali hanno anche cercato di strappare via il cloud altamente redditizio e il business aziendale dell’azienda per creare una versione cinese del colosso tecnologico statunitense, IBM. In risposta al suo posto nell’elenco delle entità, Huawei ha da allora intensificato la propria produzione di chip mentre tenta di ridurre la sua dipendenza dai fornitori occidentali.

Il principale beneficiario delle sanzioni statunitensi per il 5G sembra essere ZTE, un’impresa statale cinese con origini militari. Le entrate di ZTE sono aumentate del 14% lo scorso anno, spinte dalle implementazioni locali del 5G, da un fiorente business dei consumatori e dalla relativa scomparsa del suo concorrente Huawei. Di recente, il prezzo delle azioni di Hong Kong dell’azienda è balzato brevemente del 60% dopo aver completato cinque anni di libertà vigilata negli Stati Uniti per un precedente reato penale.

Le sanzioni hanno anche provocato alcune conseguenze attese, ma non meno preoccupanti. Finora Pechino si è astenuta dall’adottare misure di ritorsione contro Microsoft e Apple. Ma i fornitori scandinavi Ericsson e Nokia – “alternative occidentali affidabili” nel gergo diplomatico statunitense – vengono espulsi dalle gare d’appalto 5G della Cina. Resta da vedere se le loro attività possono rimanere redditizie senza l’accesso a metà del mercato mondiale.

Ci sono altri esempi di politica statunitense disgiunta sul 5G. Parallelamente alle sanzioni, il governo degli Stati Uniti sostiene l'”Open RAN”. Ciò si riferisce agli sforzi per costruire reti di accesso radio 5G con parti di PC standard, in contrasto con le soluzioni integrate offerte da fornitori affermati come Huawei, ZTE, Ericsson, Nokia o Samsung. Open RAN potrebbe offrire un’apertura di mercato ai giganti dei PC e del cloud della Silicon Valley in un settore altrimenti assente dai concorrenti statunitensi.

Problematicamente, tuttavia, i sussidi del governo statunitense e il sostegno alle politiche sono diretti a uno specifico consorzio industriale: l’O-RAN Alliance. Oltre ai membri “occidentali”, l’Alleanza comprendeva ZTE e altre imprese statali cinesi, comprese sei entità soggette a sanzioni statunitensi.

Lo sviluppo comune del prodotto e la concessione di licenze incrociate di brevetti violano le sanzioni imposte a queste entità. Per questo motivo Nokia ha temporaneamente sospeso la sua partecipazione alla O-RAN Alliance nel settembre 2021. Ma grazie al non intervento del governo statunitense, i trasferimenti di conoscenza dalle tradizionali società di telecomunicazioni agli appaltatori militari cinesi continuano senza sosta.

Nel complesso, le sanzioni statunitensi hanno minato i loro obiettivi dichiarati. Le sanzioni non sono solo sanzioni per gli avversari, ma strumenti di precisione che dovrebbero facilitare risultati specifici. Le sanzioni statunitensi non solo non sono riuscite a frenare il dominio cinese del 5G, ma hanno aiutato Pechino a consolidare il suo potere sul settore.

Il desiderio di Washington per i fornitori indigeni sta persino facilitando un percorso alternativo per i giocatori cinesi per ottenere ciò che nemmeno Huawei non è riuscito a fare: irrompere finalmente nel tanto ambito mercato statunitense.

Hosuk Lee-Makiyama è Direttore dell’European Centre for International Political Economy e Fellow presso il Dipartimento di Relazioni Internazionali della London School of Economics.

Robin Baker è Research Associate presso la London School of Economics.

È stata pubblicata una versione estesa di questo articolo ECIPE.

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