La realtà aumentata ci darà superpoteri

Nel prossimo decennio, il telefono cellulare palmare sarà sostituito da occhiali per realtà aumentata che indosserai durante la maggior parte delle tue ore di veglia.

La prima ondata di prodotti di occhiali immersivi raggiungerà i mercati di consumo nei prossimi anni. Le più grandi aziende del mondo introdurranno la tecnologia: aziende da Apple, Google e Meta a Microsoft, Samsung, LG e Snap. E mentre molti consumatori, me compreso, sono scettici sul fatto che vorremo mai indossare hardware digitale sul viso per ore ogni giorno, lo faremo.

Il motivo è semplice: la realtà aumentata ci darà dei superpoteri.

Non possiamo permetterci di trascurare l’impatto che questa tecnologia avrà sulle nostre vite nel prossimo futuro. Basti pensare ai miliardi spesi per il cosiddetto metaverso. Tuttavia, sono stato coinvolto in questo campo sin dall’inizio e apprezzo lo scetticismo che circonda la realtà virtuale e aumentata. Abbiamo vissuto una falsa partenza negli anni ’90 e un’altra a metà degli anni 2010.

Ma questa volta è diverso.

Le tecnologie VR e AR sono finalmente in grado di offrire un valore reale. Sebbene io possa indicare molti esempi, nessun campo di attività rende il caso più chiaro della medicina. La scorsa settimana ho partecipato come relatore alla Digital Orthopaedics Conference a San Francisco, dove uno dei temi principali era immaginare il campo medico negli anni ’30. Nell’ambito di questo sforzo, un piccolo gruppo di noi ha esaminato attentamente le ultime ricerche e valutato il potenziale impatto delle tecnologie immersive.

I primi superumani

Devo ammettere che sono rimasto profondamente colpito da quanto sia progredita la realtà aumentata negli ultimi 18 mesi per l’uso in medicina. Mi aspetto che entro il 2030 le cuffie per realtà aumentata saranno uno strumento comune per chirurghi, radiologi e molti altri professionisti del settore medico.

Questa precoce adozione della realtà aumentata renderà i medici i primi esseri umani con superpoteri. Sto parlando di capacità sovrumane di visualizzare immagini mediche, dati dei pazienti e altri contenuti clinici vitali. I costi associati a queste nuove funzionalità sono già abbastanza ragionevoli e diminuiranno rapidamente man mano che l’hardware AR verrà prodotto in volumi molto più elevati nei prossimi anni.

Il primo superpotere è la visione a raggi X: la capacità di scrutare un paziente e vedere le prove di traumi o malattie nell’esatta posizione del loro corpo in cui risiede. Naturalmente, i medici possono già guardare sotto la pelle utilizzando strumenti come la tomografia computerizzata e la risonanza magnetica. Ma queste immagini vengono visualizzate su schermi piatti, lasciando i professionisti medici a immaginare come l’immagine si relaziona al paziente sul tavolo. Questo tipo di estrapolazione è un’abilità impressionante, ma richiede tempo e sforzo mentale, il che ispira molti medici a desiderare di poter semplicemente guardare direttamente nel corpo umano.

Con le cuffie AR e le nuove tecniche per l’imaging medico, il superpotere della visione a raggi X è ora una realtà. Uno studio impressionante della Scuola di Medicina dell’Università di Teikyo ha testato un pronto soccorso sperimentale con la capacità di acquisire scansioni TC di tutto il corpo di pazienti traumatizzati. Il team medico indossava cuffie AR, consentendo al personale di scrutare il paziente sul tavolo operatorio e vedere il trauma. Ciò ha consentito al team di discutere le lesioni e pianificare il trattamento senza fare riferimento a uno schermo piatto. Ha risparmiato tempo, ridotto le distrazioni e ridotto la necessità di estrapolare da informazioni limitate.

La visione a raggi X è solo l’inizio

La realtà aumentata fornirà ai medici contenuti assistivi sovrapposti e inseriti nel corpo del paziente e visibili nel luogo in cui le informazioni sono più necessarie. Ad esempio, i chirurghi che eseguono una procedura delicata vedranno i segnali di navigazione proiettati sul paziente in tempo reale. Questa guida li aiuterà a intervenire con maggiore precisione. L’obiettivo è aumentare la precisione, ridurre lo sforzo mentale e accelerare la procedura. Il valore potenziale della chirurgia è estremo, da procedure minimamente invasive come laparoscopia ed endoscopia, a sforzi chirurgici a mano libera come il posizionamento di impianti ortopedici.

In effetti, prevedo che la realtà aumentata diventerà l’attrezzatura necessaria per molte procedure chirurgiche entro i prossimi dieci anni. Lo dico da qualcuno che è stato coinvolto nel concetto di chirurgia aumentante per decenni, poiché l’idea risale al primo sistema AR – la piattaforma Virtual Fixtures – sviluppato presso l’Air Force Research Laboratory nei primi anni ’90. L’obiettivo di quel primo sforzo era dimostrare che l’AR poteva aumentare la destrezza umana in compiti di precisione come la chirurgia.

Il progetto ha avuto successo. Ma per apprezzare i notevoli progressi compiuti dal campo nei decenni successivi, considera questo: durante il test se le sovrapposizioni virtuali potessero migliorare la precisione manuale, il primo sistema richiedeva agli utenti di spostare pioli di metallo tra fori distanziati di 2 piedi l’uno dall’altro. Trent’anni dopo, i chirurghi della Johns Hopkins, della Thomas Jefferson University Hospitals e della Washington University hanno eseguito una delicata procedura spinale su 28 pazienti. Hanno usato la realtà aumentata per aiutare a posizionare le viti di metallo con una precisione inferiore a 2 mm. Come pubblicato in uno studio recente, il sistema ha registrato il paziente reale con una precisione tale che i chirurghi hanno ottenuto un punteggio del 98% sulle metriche standard delle prestazioni.

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Guardando al futuro, possiamo aspettarci che la realtà aumentata abbia un impatto su tutti gli aspetti della medicina. Questo perché la sua precisione ha raggiunto livelli clinicamente validi. Inoltre, sono in corso importanti progressi che renderanno più semplice e veloce l’uso della realtà aumentata in ambito medico. Come descritto sopra, la sfida più grande per qualsiasi applicazione AR di precisione è allineare accuratamente il contenuto virtuale con il paziente reale (un processo chiamato registrazione). In medicina, questo significa attualmente attaccare marcatori fisici al paziente, il che richiede tempo e fatica. In un recente studio dell’Imperial College London e dell’Università di Pisa, i ricercatori hanno testato un sistema AR senza marker per chirurghi che utilizza telecamere e intelligenza artificiale per allineare accuratamente il contenuto virtuale. Il loro metodo era più veloce ed economico, ma non altrettanto accurato. Siamo ancora agli inizi: nei prossimi anni, questa tecnologia renderà praticabile la chirurgia supportata da AR senza la necessità di costosi marcatori.

Le tecniche di registrazione basate su telecamera elimineranno presto la realtà aumentata da ambienti altamente controllati come le sale operatorie e li porteranno a una gamma più ampia di applicazioni mediche. Prevedo che entro il 2030 i medici generici vedranno comunemente i pazienti con il vantaggio delle cuffie AR, e questo mi porta a un altro superpotere medico: la capacità di scrutare indietro nel tempo. I medici utilizzeranno le cuffie AR per acquisire immagini registrate spazialmente dei loro pazienti e visualizzeranno le immagini precedenti perfettamente allineate con i corpi dei pazienti. Ad esempio, un medico potrebbe valutare rapidamente il progresso della guarigione di una lesione cutanea esaminando il paziente attraverso occhiali AR, scorrendo indietro nel tempo per confrontare la lesione attuale con l’aspetto che aveva durante le visite precedenti.

I ricercatori sugli usi medici della realtà virtuale e aumentata hanno compiuto progressi impressionanti, con implicazioni significative per l’educazione medica e la pratica medica. Per citare Stefano Bini del Dipartimento di Chirurgia Ortopedica dell’UCSF, “Il ruolo benefico di AR e VR nella riqualificazione del personale sanitario non può essere sottovalutato”.

La realtà aumentata ti renderà onnisciente

Sono d’accordo con Bini e andrei anche oltre. Credo che la realtà aumentata negli anni ’30 avrà un impatto su tutti gli aspetti della società. Dopotutto, i superpoteri della visione a raggi X, i segnali di navigazione, il supporto della destrezza e la capacità di scrutare indietro nel tempo saranno utili per qualsiasi cosa, dall’edilizia e riparazioni automobilistiche all’ingegneria, produzione e agricoltura. Ma l’impatto maggiore sarà sui consumatori tradizionali, che avranno una vasta gamma di superpoteri aggiuntivi per l’uso quotidiano.

Uno di questi superpoteri è l’onniscienza. Con gli occhiali AR girerai lo sguardo su quasi tutto ciò che ti circonda, socchiuderai gli occhi pensierosamente e visualizzerai immediatamente contenuti informativi sull’oggetto o sull’attività di messa a fuoco. Un rapido cenno della testa per confermare di averlo visto e le informazioni svaniranno. Sembrerà un vero superpotere.

La realtà aumentata ti darà anche un ricordo sovrumano. Sarà impossibile dimenticare il nome di qualcuno, poiché apparirà nell’istante in cui lo vedrai, insieme ai nomi del coniuge e dei figli. Ti ricorderai anche dell’ultima volta che ti sei incontrato e di cosa hai discusso. Tutte queste informazioni saranno fornite senza problemi.

La realtà aumentata si integrerà anche con le case intelligenti, consentendo agli utenti di dare un’occhiata a un interruttore della luce dall’altra parte della stanza e dare un rapido gesto simile a quello di Harry Potter per accenderlo. Questo sembrerà un vero potere magico e si estenderà ben oltre le luci a tutti i dispositivi elettronici. Con sguardi e gesti impareremo a controllare tutti gli aspetti del nostro mondo aumentato. E quando si tratta di musica, gli occhiali ti permetteranno di fare molto di più del semplice ascolto: avranno la capacità di alterare l’aspetto di ciò che ti circonda in sincronia con la canzone, facendoti sentire come se fossi improvvisamente trasportato nel tuo vero- video musicale del tempo mentre cammini per strada.

Ci sono alcune preoccupazioni

Questo mi riporta alla mia tesi: nei prossimi dieci anni, la realtà aumentata sostituirà il telefono cellulare come interfaccia principale per i contenuti digitali. I primi utenti abbracceranno il richiamo di nuove capacità magiche. Tutti gli altri, inclusi gli scettici, si troveranno rapidamente in svantaggio senza onniscienza, visione a raggi X, ricordo sovrumano e dozzine di altre capacità che non sono ancora nemmeno sul tavolo da disegno. Ciò guiderà l’adozione con la stessa rapidità con il passaggio dai telefoni cellulari agli smartphone. Dopotutto, non aggiornare l’hardware significherà perdere strati di informazioni utili che tutti gli altri possono vedere.

Sta arrivando un mondo aumentato, uno con il potenziale per essere magico, abbellito con contenuti artistici e infuso con abilità sovrumane. Allo stesso tempo, ci sono dei rischi che dobbiamo evitare, poiché la realtà aumentata darà alle piattaforme tecnologiche una capacità senza precedenti di tracciare le nostre attività e mediare le nostre esperienze. Per questi motivi, dobbiamo spingere per un metaverso sicuro e regolamentato, in particolare il metaverso aumentato. Avrà un impatto su tutte le nostre vite in un futuro molto prossimo.

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