L’escalier : l’histoire captivante d’un mystère non résolu

Au milieu d’un flot apparemment sans fin de séries de crimes réels, qu’est-ce qui peut encore les différencier ? Eh bien, un suspect de meurtre charmant et rusé et une mort qui reste inexpliquée est une combinaison assez imbattable. C’est tout l’attrait du documentaire français L’Escalier, l’un des premiers grands succès du genre. Toujours captivante aujourd’hui, la série a eu un accès étonnant à Michael Peterson, accusé d’avoir tué sa femme, Kathleen, dans leur maison d’un quartier huppé de Durham, en Caroline du Nord. La même combinaison façonne le nouveau drame HBO basé sur ce documentaire, avec Colin Firth donnant une performance sournoise et charismatique en tant que Peterson, qui dans la vraie vie a maintenant 78 ans et maintient toujours qu’il est innocent du crime.

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Bien que la nouvelle série porte le même titre que l’original, son ton reflète plus fidèlement le titre français du documentaire, Soupçons ou soupçons. La non-fiction est sympathique à Peterson et ignore largement le fait que les cinéastes sont dans la pièce. La fiction adopte une vision plus sceptique et, élargissant l’objectif de l’histoire, inclut même les documentaristes en tant que personnages. C’est une approche intelligente qui fonctionne presque, mais pas aussi bien qu’elle le devrait. Une structure dispersée et quelques personnages principaux souscrits, dont Kathleen (Toni Collette) et l’avocat de Peterson, David Rudolf (Michael Stuhlbarg), rendent la série moins tendue et pleine de suspense qu’une histoire de crime ne devrait l’être.

Heureusement, les téléspectateurs sont emportés par le casting de premier ordre et l’intrigue du mystère non résolu. Même maintenant, 21 ans plus tard, personne ne peut dire avec certitude comment Kathleen Peterson est décédée. L’accusation a affirmé que Peterson était un menteur et un tricheur qui l’avait matraquée à mort. La défense a déclaré qu’ils avaient eu un beau mariage et qu’elle est décédée dans une chute dans un escalier à angle vif. Une conclusion raisonnable, après avoir regardé le documentaire, est qu’il y a des trous dans les deux arguments.

Dans la vraie vie (légers spoilers dans ce paragraphe), le réalisateur du documentaire, Jean-Xavier de Lestrade, a commencé à suivre Peterson peu de temps après son arrestation et a poursuivi son procès et sa condamnation, assistant à des réunions stratégiques avec son équipe juridique, parlant à son quatre enfants adultes, mais surtout en écoutant Peterson, qui se défend bien. En 2013 et 2017, De Lestrade a fait deux suites, relatant la libération de Peterson après huit ans de prison et l’accord de plaidoyer qui l’a libéré pour de bon. Appelé un plaidoyer d’Alford, c’est une ride pratique dans le système judiciaire américain, un accord qui reconnaît qu’il y a suffisamment de preuves pour faire une condamnation, même si l’accusé n’admet pas sa culpabilité.

En plus de son ton plus dubitatif sur tout cela, la version fictive remplit la trame de fond. Cela commence en 2017 lorsque Peterson est sur le point d’aller au tribunal pour finaliser son plaidoyer, et remonte rapidement à décembre 2001 lorsqu’il passe un appel d’urgence frénétique, disant que sa femme est inconsciente. Tout au long, le spectacle revient sur Kathleen et leur vie de famille, et se dirige vers sa bataille juridique.

Kathleen est une cadre stressée qui boit tellement qu’elle trébuche une fois sur cet escalier – ce qui, bien sûr, ne signifie pas que c’est ainsi qu’elle est finalement décédée. Collette n’a pas grand-chose à faire au-delà de cela. Michael est un romancier que l’on voit très tôt faire un appel subreptice à une escorte masculine, un fait que les procureurs utiliseront plus tard pour le dépeindre comme peu recommandable, voire immoral. Nous venons de voir qu’il est un menteur avéré, qui a faussement affirmé lors d’une campagne pour une fonction publique qu’il avait remporté un Purple Heart pour avoir servi au Vietnam. Mentir, bien sûr, ne fait pas de lui un tueur. Hmmm.

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