Mentre i massimi dirigenti fuggono dalla Silicon Valley, Meta diventa davvero virtuale

Il quartier generale progettato da Frank Gehry in cui Facebook si è trasferito nel 2015 era un magazzino cavernoso e allungato con pavimenti in cemento e un’atmosfera volutamente incompiuta.

Al centro delle 500 yarde, l’espansione incontrollata a pianta aperta c’era un nido di scrivanie dove Mark Zuckerberg ei suoi migliori luogotenenti potevano radunarsi. L’enorme scala, il trambusto e il senso di un gruppo centrale unito in un ambiente di lavoro improvvisato sembravano la perfetta espressione fisica di un’azienda che aveva sempre cercato di “andare veloce e rompere le cose”.

Sette anni dopo, l’azienda di Zuckberberg, ora conosciuta come Meta, è sotto pressione per muoversi più velocemente che mai. Le nuove regole sulla privacy di Apple hanno preso un grosso morso dai profitti di Meta dalla pubblicità mirata, anche se Zuckerberg raduna le sue truppe per combattere la minaccia di TikTok e guidare altre società tecnologiche nella costruzione di una versione più coinvolgente di Internet nota come metaverso.

C’è, tuttavia, una grande differenza. Mentre affrontano l’ultimo sconvolgimento, il CEO di Meta e i suoi massimi dirigenti non sono più seduti guancia a guancia nel loro ufficio nella baia di San Francisco. La pandemia ha imposto un nuovo modo di lavorare e questa settimana è arrivata la notizia che due figure di spicco di Meta – Adam Mosseri di Instagram e il capo della politica globale Nick Clegg – si trasferiranno a Londra per tutto o parte del tempo. Ciò segue le mosse simili di altri alti dirigenti quest’anno: uno è già nel Regno Unito, mentre altri sono partiti per Israele, Spagna e New York.

Il palazzo industriale di Gehry per l’era digitale ha esemplificato un tentativo più ampio da parte delle principali aziende tecnologiche della Silicon Valley di promuovere la collaborazione e mantenere la creatività e l’innovazione, man mano che crescevano. Ora, le stesse aziende stanno definendo una nuova forma di lavoro virtuale che è, per molti versi, l’esatto opposto.

Nessuno è arrivato fino a Meta. Zuckerberg ha iniziato a spingere l’idea del lavoro a distanza come alternativa permanente per il suo staff all’inizio della pandemia. Lo stesso CEO di Meta si è ritirato alle Hawaii dopo che il Covid ha colpito e ora divide il suo tempo tra l’isola di Kauai e Menlo Park.

Quest’anno, i leader di Meta sono giunti all’idea che questa sia una “nuova normalità” per la vita lavorativa e che non ci sarà un ritorno a ciò che è venuto prima, secondo una persona dell’azienda. Di conseguenza, alcuni si sono basati lontano dal quartier generale. Non si perde per nessuno il fatto che Meta abbia puntato il suo futuro sull’invenzione di nuovi modi in cui le persone possono vivere, lavorare e giocare nella realtà virtuale, quindi se non riescono a gestire un’azienda come questa, allora chi può?

I massimi dirigenti di altre società guarderanno senza dubbio con invidia. Molti sono stati frustrati dal dover riportare in ufficio i lavoratori riluttanti. Liberando la sua leadership di muoversi dove li porta l’umore e lasciando i colleghi al quartier generale, Meta ha ribaltato le cose.

Ci sono ovvi rischi nell’avere una leadership parzialmente distribuita, in particolare in un momento così critico per l’azienda. Uno è che lo stesso Zuckerberg, senza alti luogotenenti in giro per plasmare le sue idee, potrebbe diventare più isolato nel suo pensiero. Con una classe speciale di azioni che gli dà il pieno controllo personale dell’azienda, anche se possiede solo il 13% del capitale, gestisce già la cosa più vicina al mondo a una monarchia Big Tech.

C’è anche il rischio che i vertici di Facebook non siano presenti per il tipo di interazione faccia a faccia necessaria per la collaborazione e la creatività, come previsto da Gehry nell’ex quartier generale di Facebook. All’inizio della pandemia, quando prevedeva che metà del personale della sua azienda potrebbe finire per lavorare in remoto, lo stesso Zuckerberg ha ammesso che cosa potrebbe andare perso: “Sono le connessioni sociali, è la cultura e la creatività”. Sempre un tecnocrate, ha detto che le nuove tecnologie dovrebbero essere inventate per far fronte a questo.

Eppure, in realtà, Zuckerberg gestisce la sua azienda in modo in gran parte remoto da più di due anni, quindi in qualche modo questo formalizza solo un cambiamento che è già avvenuto. Se i leader di Meta stavano già trascorrendo gran parte del loro tempo seduti davanti a uno schermo video in un ufficio a casa, l’unica differenza ora è che questa disposizione si sta trasformando in qualcosa di permanente e che alcune delle persone interessate saranno sparse non solo in diverse aree geografiche, ma anche in diversi fusi orari.

Aumenteranno i disagi delle riunioni video mattutine e notturne. Ma per un’azienda con gran parte del suo personale e il 90% dei suoi utenti, al di fuori del Nord America, avere più persone di spicco dislocate altrove potrebbe non essere una cosa negativa.

Zuckerberg non è mai stato uno che si è tirato indietro davanti al tipo di esperimenti radicali a cui i leader di altre grandi aziende avrebbero impallidito. La disinvoltura con cui ora discute le trasformazioni che la sua azienda deve attraversare mostra come il cambiamento in Meta sia diventato una seconda natura.

I social media non sono mai stati un business fisso: sono caratterizzati da continui sconvolgimenti, poiché vengono inventati diversi modi di interagire online e prendono piede nuove mode. Se Zuckerberg riuscirà a rifare la sua azienda ancora una volta, e farlo con un gruppo dirigente sempre più distribuito, potrebbe fare molto per definire il modo in cui opera la prossima generazione di aziende globali innovative.

richard.waters@ft.com

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